- La Computadora

El ser humano desde sus inicios ha manejado conocimiento o información. Este conocimiento ha sido representado de múltiples formas, ya sea utilizando pinturas, sonidos o trazos en diversos medios. Cada una de esas formas ha requerido tanto de diversos materiales para representarlas, como de diversas herramientas para manejarlos. Por ejemplo, la pintura requiere de acuarelas u óleos, y de pinceles; la carpintería requiere de madera, y de martillo y serrucho. Una de las últimas formas que el hombre encontró para representar el conocimiento fue por medio de la electricidad, utilizando la computadora como herramienta para manejar este medio particular. Así, una computadora es simplemente una herramienta para procesar o manejar información en forma electrónica. Básicamente una computadora recibe datos, los procesa y/o almacena, y los entrega según se requiera.


1. Hardware

Una computadora está formada por un gran número de elementos. A continuación veremos los principales.

El corazón de una computadora puede decirse que está en el procesador —o CPU, por sus siglas en inglés (Central Processing Unit). El procesador de una computadora es el elemento que se encarga de dirigir y coordinar las acciones del resto de los componentes de la computadora. Podría decirse que el procesador es algo así como el director de una empresa.

Un elemento importante que acompaña al procesador, es la memoria —o RAM, por sus siglas en inglés (Random Access Memory). La memoria es el área de trabajo del procesador, en ella grabará o leerá datos. Esta memoria tiene la característica de ser volátil, con ello queriendo decir que si hay una falla de energía eléctrica o se apaga la computadora, el contenido de la memoria RAM se pierde.

Para que los datos no se pierdan al apagar la computadora, se han diseñado diversos sistemas para almacenar o guardar la información. Algunos de estos medios de almacenamiento son: los disquetes, el disco duro y los discos compactos —o CD.

Finalmente debe existir algún medio o mecanismo para que uno como usuario pueda interactuar con el procesador. Puesto que la comunicación debe fluir tanto hacia el procesador como desde el procesador, existen los llamados dispositivos de entrada y de salida, algunos de los cuales son:

Dispositivos de Entrada
Dispositivos de Salida
Teclado Monitor
Ratón (mouse) Impresora
Escáner Bocinas

La siguiente figura muestra de forma esquemática todo lo anterior:

A los componentes de entrada y salida generalmente se les conoce como Accesorios Periféricos, ya que son accesorios que van alrededor del procesador.

A todo el equipo físico —lo tangible— comúnmente se le conoce como Hardware.

2. Especificaciones

Así como un automóvil tiene ciertas especificaciones que definen su rendimiento o capacidad, el hardware también tiene especificaciones que lo definen. La siguiente tabla muestra algunas de las especificaciones típicas de una computadora:

Componente
Unidad medida
Ejemplo
Procesador Velocidad en Hertz (ciclos por segundo) 1.8 GHz
Memoria RAM Capacidad en Bytes (o caracteres) 256 MB
Disco Duro (HD) Capacidad en Bytes 40 GB
Monitor Tamaño y resolución (puntos por pulgada) 17 / 1024x768 ppp

En las medidas se utilizan las siguientes letras para representar factores multiplicativos:

K (kilo) x mil 3KB = 3,000 bytes
M (mega) x un millón 2MB = 2’000,000 bytes
G (giga) x mil millones 4GB = 4,000’000,000 bytes

3. Software

El hardware por sí solo, aunque tiene mucho potencial, no hace gran cosa. Para transformar ese potencial en realidad se requiere que la computadora tenga instalados toda una serie de programas.

Un programa es simplemente un conjunto de instrucciones que le indican al procesador qué hacer y en qué orden hacerlo. Así como uno recibe instrucciones para poder hacer un gran número de cosas, la computadora también requiere de un conjunto de instrucciones que le indican qué hacer. Ejemplo de estas instrucciones pueden ser las siguientes: dibujar una línea de color azul en el monitor, o reproducir un sonido en las bocinas, o leer los datos almacenados en un disquete e imprimirlos en una impresora Láser.

En términos generales, existen programas para casi cualquier tarea que uno desee hacer con la computadora, ya sea escribir una carta, hacer una contabilidad, o jugar ajedrez. Mientras más programas tenga una computadora, más tareas se podrán efectuar con ella.

Dependiendo del uso que tengan los programas, éstos puede dividirse en dos categorías importantes: Sistema Operativo y Aplicaciones.

Los programas del sistema operativo son programas especializados que hacen funcionar a la computadora en su nivel más básico, esto es, éstos se encargan de supervisar, controlar y dirigir la operación de cada uno de los componentes de la computadora. Actualmente existen muchos sistemas operativos diferentes, como lo son Windows y Unix —entre otros. Típicamente un sistema operativo consta de cientos de programas y archivos especiales.

El concepto de un sistema operativo es similar a aprender a hablar, leer y escribir. Esto es lo primero que uno tiene que aprender para después poder hacer otras cosas. Así, los programas del sistema operativo le indican a la computadora cómo hacer las cosas más esenciales. Debe ser evidente que si el sistema operativo de una computadora se daña —por ejemplo por borrar alguno de los programas que lo componen—, la computadora dejará de funcionar —en el peor de los casos—, o funcionará de forma errática —en el mejor de los casos. En el caso de Windows, ello no debe representar mucho problema, ya que simplemente basta con reinstalar el sistema operativo.

Según su diseño, los sistemas operativos pueden clasificarse de diversas formas. Por ejemplo, un sistema operativo puede ser multiusuario o monousuario según permita o no que diversas personas trabajen en una sola computadora al mismo tiempo; o puede ser multitarea si permite la ejecución de diversos programas al mismo tiempo.

El sistema operativo Windows corresponde con un sistema operativo multitarea, y según su versión, éste puede ser multiusuario o no.

Por otro lado, son los demás programas —los que no forman parte del sistema operativo—, los que realmente van a permitir explotar el potencial total de una computadora, ya que son éstos los que finalmente nos van a permitir manipular o procesar diferentes tipos de datos.

A estos programas que no forman parte del sistema operativo típicamente se les conoce como aplicaciones o paquetes.

Aparte de estar diseñadas según la computadora y sistema operativo en el que vayan a funcionar, las aplicaciones típicamente se diseñan acorde a la información —o tipo de información— que vayan a procesar. De esta forma existen aplicaciones para manipular ya sea texto (Word), números u operaciones matemáticas (Excel), o imágenes (Paint) entre otras.

Básicamente un programa cumple con dos funciones:

  1. Manipular datos, sean textos, números, sonidos o imágenes.
  2. Realizar procesos, sea imprimir un documento, establecer una conexión a Internet, buscar un archivo o revisar la integridad de un disco duro, por mencionar algunos.

Puesto que un programa no es algo físico —como lo puede ser un monitor o un teclado—, a los programas se les conoce como Software —para diferenciarlos del hardware.

4. Cuestionario

  1. ¿Cuál es la definición más sencilla de una computadora?
  2. ¿Qué hace el procesador de una computadora?
  3. La memoria RAM conserva la información aunque se desconecte la computadora. ¿Cierto o falso?
  4. La impresora es un dispositivo de entrada. ¿Cierto o falso?
  5. Menciona un dispositivo de entrada, uno de salida y otro de almacenamiento.
  6. ¿Qué es un programa?
  7. Si el sistema operativo de mi computadora se daña, ¿puedo seguir utilizando la computadora? ¿Sí o no?

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